Volume 2, Number 4 (May 2012) | Education

Panama Fossils go to Washington DC

By Luz Helena Oviedo

Historia en Español

Catalina and teachers A group of Girl Scouts interact with paleontologists working at the Panama Canal. © Photo by Luz Helena Oviedo
  • How long does it take to dig a fossil out?
  • What is the weirdest fossil you have found?
  • How do you know where to look for fossils?
  • How can you tell the difference between a rock and a fossil?
  • Do you have special tools to dig up the fossils?
  • What is the worst weather conditions you work in?
  • How long does it take for a fossil to form?
  • How many fossils can be found in a day?
  • What place has the most fossils?
  • What made you interested in being a paleontologist?

Visitors at the 2nd USA Science and Engineering Festival in DC asked these and more questions of PCP PIRE scientists working at the Panama Canal. A distance of more than three thousand kilometers was not a barrier for interns and scientists working along the Canal to join the event. They connected from the field every hour to talk to festival attendees who had the chance to ask questions and see fossils as they were excavated under the Centenario Bridge.

The booth "Discover Panama Fossils" was one of the 3000 exhibits participating in the event held April 27-29 in Washington, DC. More than 150,000 visitors of all ages had the chance to learn about paleontology in Panama and to interact with PCP PIRE members through the display of information panels, fossil casts, microfossils, live feed from Panama and giveaways.

We heard lots of "wow" and "cool" as PCP PIRE students and faculty interacted with visitors. People explored microfossils such as tiny shark teeth, otoliths, shells and foraminifera from the Gatun and Cucaracha formations. We displayed casts of fossil mammals found in Panama including Floridaceras whitei (rhino), Anchiterium clarencei (horse), Cynorca occidentale (peccary) and Aguascalientia panamaensis (camel). We also showed skulls of modern donkey, peccary and camel for comparison.

Several panels featuring research, international and education highlights of the project were also part of the exhibit. The panels included information in both English and Spanish, which proved very helpful when interacting with visitors from Latin America while highlighting the bilingual component of PCP PIRE.

NASA, National Institutes of Health and the American Museum of Natural History and other NSF funded projects were also among the exhibitors, while Myth Busters and Bill Nye, the science guy, were part of the stage shows. PCP PIRE members also visited NSF headquarters in Arlington, VA after the festival to display the exhibit. NSF officers were also able to talk to the crew working in the Panama Canal.

Austin Hendy, PCP PIRE post doc, was one of the leaders in the planning of the exhibit. "The science expo was a really rewarding experience to participate in. So many excited young kids, and patient and inquisitive parents. While our proposal for funding to NSF's PIRE program outlined a number of public outreach exercises, the invitation to participate in the expo allowed us to showcase our research to an audience we hadn't anticipated on reaching. It was also a learning exercise for us, whereby we were able to experiment with a number of strategies to interact with members of the public, including the young and old".

"Discover Panama Fossils" was a very popular and interactive booth with about 100 visitors per hour during the busiest period (11 am to 3 pm). We are confident that PCP PIRE helped to accomplish Festival's goal to inspire future generations of scientists.


Spanish Version

Fósiles de Panamá van a Washington DC

Por Luz Helena Oviedo

  • ¿Cuánto tiempo toma excavar un fósil?
  • ¿Cuál es el fósil más raro que has encontrado?
  • ¿Cómo sabes dónde buscar fósiles?
  • ¿Cómo puedes saber la diferencia entre una roca y un fósil?
  • ¿Tienes herramientas especiales para excavar fósiles?
  • ¿Cuáles han sido las peores condiciones climáticas en las que han trabajado?
  • ¿En cuánto tiempo se forma un fósil?
  • ¿Cuantos fósiles pueden encontrarse en un día?
  • ¿Qué lugar tiene más fósiles?
  • ¿Qué te llevó a ser un paleontólogo?

Los visitantes del Segundo Festival de Ciencia e Ingeniería de EE.UU en Washington DC hicieron estas y más preguntas a científicos del PCP PIRE trabajando en el Canal de Panamá. Para pasantes y científicos trabajando en el canal, una distancia de más de 3000 kilómetros no fue una barrera para unirse al evento. Ellos se conectaron desde el campo cada hora para hablar con los asistentes al festival, quienes tuvieron la oportunidad de hacer preguntas y ver fósiles a medida que eran excavados bajo el puente Centenario.

La exhibición "Descubra Fósiles de Panamá" fue una de las 3000 muestras que participaron en el evento realizado del 27 al 29 de Abril en Washington, DC. Más de 150,000 visitantes de todas las edades tuvieron la oportunidad de aprender sobre paleontología en Panamá y de interactuar con integrantes del PCP PIRE a través de la presentación de paneles informativos, moldes de fósiles, microfósiles, comunicación en vivo con Panamá y regalos.

Escuchamos varios "wow" y "genial" a medida que profesores y estudiantes del PCP PIRE interactuaban con los estudiantes. Las personas observaron microfósiles como dientes de tiburón diminutos, otolitos, conchas y foraminíferos de la formaciónes Gatún y Cucaracha. Además mostramos moldes de dientes de mamíferos fósiles encontrados en Panamá como Floridaceras whitei (rinoceronte), Anchiterium clarencei (caballo), Cynorca occidentale (pecari) y Aguascalientia panamaensis (camello). También mostramos cráneos de animales actuales (burro, pecarí y camello) para comparación.

Varios paneles con lo más sobresaliente en investigación, experiencias internacionales y educación hicieron también parte de la exhibición. Estas secciones incluyeron información en Ingles y Español, lo cual fue muy útil a la hora de interactuar con visitantes de Latinoamérica, al mismo tiempo que destacó el componente bilingüe del PCP PIRE.

NASA, los Institutos Nacionales de Salud, el Museo Americano de Historia Natural y otros proyectos financiados por NSF también hicieron parte de los expositores. Los Cazadores de Mitos y Bill Nye 'el científico', fueron parte de los espectáculos. Luego del festival los integrantes del PCP PIRE también visitaron la sede de NSF en Arlington, Virginia, para mostrar la exhibición a los funcionarios de la NSF, quienes hablaron también con el grupo trabajando en el Canal de Panamá.

Austin Hendy, post doc del PCP PIRE, fue uno de los líderes en la planeación de la exhibición. "Participar en la exposición fue una experiencia muy gratificante. Muchos niños emocionados y padres de familia pacientes y curiosos. Si bien nuestra propuesta para el programa PIRE NSF destacó una serie de esfuerzos de extensión para el público, la invitación a participar en la exposición nos permitió mostrar nuestra investigación a una audiencia a la que no habíamos anticipado llegar. También fue un ejercicio de aprendizaje para nosotros mediante el cual hemos podido experimentar una serie de estrategias para interactuar con los miembros del público, incluidos jóvenes y adultos."

La exhibición "Descubra Fósiles de Panamá" fue muy popular e interactiva con alrededor de 100 visitantes por hora durante el periodo de más actividad (11 am a 3 pm) y estamos seguros que el proyecto PCP PIRE ayudó a lograr el objetivo del festival de inspirar a las futuras generaciones de científicos.

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