Volume 2, Number 2 (March 2012) | Research

The Panamanian strait and the probable use of the canal seaway

by Carlos De Gracia

Historia en Español

Carlos De Gracia (left) while excavating one of the specimens with Federico Moreno, Jorge Moreno and Carlos D’apolito (from left to right) © Photo by Juan David Carrillo

Carlos De Gracia, fellow of SENACYT (The Panamanian NSF) and a young researcher of the Carlos Jaramillo lab at STRI, is reconstructing marine ecosystems at the Colon area in the Caribbean sea coast of central Panama. He wants to reconstruct the trophic chain of the Miocene in the southern Caribbean by studying fossil fish faunas. Carlos has collected at least seven species of lantern fishes that indicate the presence of large shoals suggesting that in the Caribbean entrance to the Panama Canal waters were between 300-500m deep, about 6 My ago.

The most amazing discoveries to date are four marlins represented by: (1) one vertebrae and jawbones; (2) a nearly complete rostrum (upper jaw); and (3) a nearly complete skeleton 2.0 m long, very well preserved. Another specimen (4) represented by disarticulated lower and upper jaws and one vertebra was found with the large skeleton. Marlins do not currently inhabit the Caribbean and yet were common during the late Pliocene in the Caribbean side of Panama. Carlos thinks that marlins used the Panama seaway as a migration route between Pacific and Caribbean before the closure of the Isthmus. Why they went extinct in the Caribbean is still a mystery. Marlins are among the largest bony fishes. Because food is not abundant in the open sea, they have to travel hundreds of kilometers looking for food and spawning areas. Perhaps, Pliocene Caribbean ecosystems were not productive enough to sustain viable populations of marlins.

As the curation of the large skeleton advances, the rocks are revealing more secrets. Carlos has found five sharks species in direct association with the large skeleton: the Whaler shark (Carcharhinus Sp.), Snaggletooth shark (Hemipristis serra), Gulper shark (Centrophorus Sp.), Cookiecutter shark (Isistius Sp.) and the Giant white shark (Carcharocles megalodon). These species assemblages indicate very deep waters and open ocean environments. But more detailed studies are necessary to understand the relationship of these teeth with the skeletons.

Spanish Version

El estrecho panameño y el probable uso del canal

por Carlos De Gracia

Carlos De Gracia, becario de SENACYT (la NSF panameña) y joven investigador del laboratorio de Carlos Jaramillo en STRI, esta reconstruyendo los ecosistemas marinos en el área de Colón en la costa Caribeña de Panamá central. El se propone reconstruir la cadena trófica del Mioceno en el sur del Caribe a través del estudio de faunas de peces fósiles. Carlos ha colectado al menos siete especies de pez linterna lo cual indica la presencia de grandes bancos sugiriendo que en la entrada del Caribe al Canal de Panamá, las aguas tenían entre 300 a 500 metros de profundidad, hace 6 millones de años.

Los descubrimientos más asombrosos hasta ahora son cuatro peces marlín representados por: (1) una vértebra y huesos de mandíbula; (2) una mandíbula superior casi completa; y (3) un esqueleto casi completo de dos metros de largo, muy bien presentado. Otro espécimen (4) representado por unas mandíbulas inferior y superior desarticuladas, y una vértebra, fue encontrado con un esqueleto grande. Actualmente, los marlín no se encuentran en el Caribe, pero eran comunes durante el Plioceno tardío en lado Caribe de Panamá. Carlos piensa que estos marlín usaban el paso marítimo de Panamá como ruta migratoria entre el Pacífico y el Caribe antes del cierre del istmo. Por qué se extinguieron en el Caribe es aún un misterio. Los marlín se encuentran entre los peces óseos más grandes. Ya que la comida no es abundante en el mar abierto, estos tienen que viajar cientos de kilómetros buscando comida y áreas de reproducción. Tal vez, los ecosistemas del Caribe en el Plioceno no eran lo suficientemente productivos para sostener poblaciones viables de marlín.

A medida que la curación de los esqueletos grandes avanza, las rocas están revelando más secretos. Carlos ha encontrado cinco especies de tiburones en asociación directa con un esqueleto grande: tiburón cazón (Carcharhinus Sp.), tiburón comadreja (Hemipristis serra), tiburón quelvacho (Centrophorus Sp.), tiburón cigarro (Isistius Sp.) y Megalodón (Carcharocles megalodon). Estos conjuntos de especies indican aguas muy profundas y ambientes de océano abierto. Sin embargo, estudios más detallados son necesarios para entender la relación de estos dientes con los esqueletos.

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