Volume 3, Number 4 (May 2013) | Research

Creating the virtual fossil record of Panama

By Austin Hendy | PCP PIRE Post Doctoral Associate

Historia en Español

ancient croc illustration Part of the specimens of the Invertebrate Paleontology collection. © Photo by Austin Hendy

What is going to become of the research efforts of PCP-PIRE scientists long after the bulldozers have gone and jungle has again consumed once productive outcrops along the Panama Canal? Legacies of the PCP-PIRE are a generation of multiculturally trained young scientists, their research publications and the fossils collected from the Panama Canal region. These collections of fossils are all the more valuable given that they are tied to very precise data about their geographic and stratigraphic provenance. Safeguarding and preserving this record of ancient biodiversity for future generations of scientists is one of the roles of the Florida Museum of Natural History.

Last year I spoke at the PCP-PIRE All Hands meeting on the Fossils of Panama initiative to digitize FLMNH’s growing collection of fossils from Panama. (By digitize, I mean imaging specimens and putting the images and associated information into a database). These Panamanian fossils include the considerable material collected during the present PCP-PIRE project, but also a number of recently accessioned historic collections. The historical collections represent many localities that can no longer be accessed; within a few years, the same will be true of PCP PIRE collection sites.

The Fossils of Panama initiative funded through iDigBio and PCP-PIRE therefore has three important objectives: (1) to digitize all of the FLMNH’s fossil collections from Panama; (2) to make these collections accessible to the public, including the citizens of Panama; and (3) to help the collections serve an education purpose. Many museums around the United States are participating in digitization activities, reflecting the evolving funding priorities and the development of technologies that make this economic and efficient. FLMNH is no exception to this; as of this time more specimens from Panama reposited in the FLMNH are publicly searchable on the Internet than in any other natural history museum worldwide. However the second and third objectives are more unique and carry additional challenges if they are to be successful in countries where English is not the primary language spoken. We are actively developing bilingual online resources that will showcase our growing collections and provide education tools for both PCP-PIRE activities (e.g., California Teachers) and K-12 educators and students in Panama. We’re looking for user input in their design and implementation so please take a look at the Fossils of Panama online resources as they are rolled out over the next six months and feel free to make your contribution to one of the PCP-PIRE’s sustainable legacies. We’ll keep you posted when the site is up!

Spanish Version

Creando el registro virtual fósil de Panamá

Por Austin Hendy

¿Qué va a pasar con los esfuerzos de investigación de los científicos del PCP-PIRE luego de que las excavadoras se hayan ido y la selva haya consumido de nuevo los productivos afloramientos a lo largo del Canal de Panamá? Los legados del PCP-PIRE abarcan la formación de una generación multicultural de jóvenes científicos, publicaciones sobre sus investigaciones y los fósiles colectados en la región del Canal de Panamá. Estas colecciones de fósiles son muy valiosas ya que están vinculadas a datos muy precisos acerca de su procedencia geográfica y estratigráfica. Salvaguardar y preservar este registro de la biodiversidad antigua para las futuras generaciones de científicos es una de las funciones del Museo de Historia Natural de Florida—FLMNH.

El año pasado hablé en la reunión “All Hands” del PCP-PIRE sobre la iniciativa Fósiles de Panamá para digitalizar la creciente colección de fósiles de Panamá del FLMNH. (Por digitalizar, me refiero a la organización en una base de datos de las imágenes de los especímenes e información asociada). Estos fósiles panameños incluyen el considerable material colectado durante el actual proyecto PCP-PIRE, así como también una serie de colecciones históricas recientemente catalogadas completamente. Las colecciones históricas representan muchas localidades a las que ya no se puede acceder, lo cual en pocos años, será el caso de los sitios donde se colecta en el PCP-PIRE.

La iniciativa Fósiles de Panamá financiada a través iDigBio y el PCP-PIRE tiene entonces tres objetivos importantes: (1) digitalizar todas las colecciones de fósiles del FLMNH de Panamá, (2) propiciar el acceso a estas colecciones por parte del público, incluidos los ciudadanos de Panamá; y (3) ayudar a que las colecciones tengan un propósito educativo. Muchos museos alrededor de Estados Unidos están participando en actividades de digitalización, lo que refleja un cambio en las prioridades de financiamiento y el desarrollo de tecnologías que hacen que sea económico y eficiente. El FLMNH no es una excepción a esto, ya que tiene más ejemplares de Panamá con acceso publico en Internet que cualquier otro Museo de Historia Natural en todo el mundo. Sin embargo, los objetivos dos y tres son aún más únicos, y conllevan desafíos adicionales para que tengan éxito en los países donde el Inglés no es el idioma principal. Estamos desarrollando activamente recursos en línea bilingües que mostraran el crecimiento de nuestras colecciones y proporcionaran herramientas educativas tanto para las actividades del PCP-PIRE (por ejemplo, los profesores de California), educadores y estudiantes en Panamá. Estamos interesados en los comentarios de los usuarios acerca del diseño e implementación, así que por favor dele un vistazo a los recursos en línea de Fósiles de Panamá a medida que se establezcan en los próximos seis meses y no dude en hacer su contribución a uno de los legados del PCP-PIRE. Los mantendremos al tanto cuando el sitio esté listo.

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