Volume 1, Number 9 (December 2011) | People

What is a disease ecologist doing in PCP-PIRE?

by Carson Phillips

Historia en Español

peoplecarson09.jpgCarson Phillips, PCP PIRE student. © Photo courtesy of Carson Phillips.

General Harrington sits on a shelf in my medicine cabinet nestled in a small vial next to my toothpaste. As each day comes to an end I ask about his day and, sometimes, he asks about mine. We met in the deep jungles of South America; I was collecting data on monkeys and he was seeking companionship. Looking back, he was the inspiration that changed my career path, which led me to where I am today with PCP-PIRE. Meet General Harrington, my parasite, my botfly.

In 2004, I was collecting data on monkeys in South America and as I was fulfilling a dream I had since 6th grade (Thank you Dian Fossey and 'Gorillas in the Mist') General Harrington found a home beneath my skin on my neck. Despite this graphic encounter, General Harrington fascinated me. How a parasite can have such dependency on another organism inspired me to find out more about the world of parasites and infectious diseases.

Now, as a PhD Candidate and a PCP-PIRE fellow, I study how human disturbance (e.g. village) affects parasites and infectious diseases in the Neotropics. I use ecological methods, genetic analysis and niche modeling to find the impact on parasites across the Panama landscape. This information will help assess risk of infection for the human and wildlife populations, as well as apply preventative measures to control deadly outbreaks.

I understand it's a leap, and the reader may justifiably ask how a disease ecologist found a place among a group of paleontologists in PCP-PIRE. The answer is simple-Broader Impacts. Research, in my opinion, loses value if it is not shared with the public. Communicating science to the public is absolutely mandatory. Science is for the public, not just for other scientists.

My involvement with PCP-PIRE has many layers. My roles include developing a broader impact project, increasing international partnerships and collaborations and undergraduate mentoring and recruitment. Currently, I shadow another NSF PIRE, Amazon-PIRE, to learn the secrets to their success and assist in their NSF grant proposal to construct an exhibition at Arizona's Biosphere 2.

None of this may have occurred if not for General Harrington. I may not have considered disease ecology and missed the opportunity to work with PCP-PIRE. And although I may be assisting PCP-PIRE attain their goals, I am the one that benefits the most. Thank you to PCP-PIRE and, of course, General Harrington.

 

Historia en Español

Qué hace una ecóloga de enfermedades en el PCP-PIRE?

por Carson Phillips

peoplecarson09.jpgCarson Phillips, estudiante PCP PIRE. © Foto cortesía de Carson Phillips.

El General Harrington vive en una repisa en mi cajón de las medicinas dentro de una pequeña botella al lado de mi pasta de dientes. Al final de cada día le pregunto cómo estuvo su día, y él a veces me pregunta, cómo estuvo el mío. Nos conocimos en una de las selvas de Suramérica. Yo estaba colectando información sobre monos y el estaba buscando compañía. Mirando hacia atrás, el fue la inspiración que cambió el trayecto de mi carrera, el que me llevó a donde estoy ahora con el PCP-PIRE. Conozca al General Harrington, mi parásito, mi moscardón.

En el 2004, me encontraba recogiendo datos sobre monos en Suramérica y estaba realizando el sueño que tenía desde sexto grado (gracias Dian Fossey y Gorilas en la Niebla). El General Harrington encontró una casa debajo de la piel de mi cuello. A pesar de este encuentro, el General Harrington me fascinó. La forma en la que un parasito puede tener tal dependencia de otro organismo me inspiró a encontrar más información sobre el mundo de los parásitos y las enfermedades infecciosas.

Hoy, como estudiante de post grado e integrante del PCP-PIRE, estudio como la perturbación humana (ej.: aldeas o pueblos) afecta los parásitos y las enfermedades infecciosas en el Neotrópico. Uso métodos ecológicos, análisis genético, y modelos de nicho ecológico para encontrar el impacto en los parásitos a lo largo del paisaje de Panamá. Esta información ayudará a evaluar el riesgo de infecciones en los humanos y la vida salvaje, y para aplicar medidas preventivas para el control de brotes mortales.

Entiendo que es un salto, y el lector justificablemente se podrá preguntar cómo un ecólogo de enfermedades encuentra una conexión con los paleontólogos del PCP-PIRE. La respuesta es simple: los impactos de la ciencia en la sociedad. En mi opinión la investigación pierde significado si no se comparte con el público. Comunicar las ciencias al publico es absolutamente obligatorio. Las ciencias son para el público, y no solo para otros científicos.

Mi conexión con el PCP-PIRE tiene muchas capas. Mis roles incluyen desarrollar un proyecto de divulgación, aumentar los lazos y colaboraciones internacionales, además de ser mentor y ayudar a incorporar nuevos alumnos. Actualmente, participo en otro proyecto PIRE de la NSF (National Science Foundation), el Amazon-PIRE, para aprender los secretos de su éxito y para asistirles en la propuesta para la NSF sobre la construcción de una exhibición en Biosfera 2, en Arizona.

Nada de esto se me hubiera ocurrido si no fuera por el General Harrington. Quizás no hubiera considerado las enfermedades ecológicas y hubiera perdido la oportunidad de trabajar con el PCP PIRE. Y a pesar de estar ayudando al PCP-PIRE a lograr las metas, la que se ha beneficiado soy yo. Gracias PCP PIRE, y por supuesto, gracias al General Harrington.

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