Volume 2, Number 1 (February 2012) | People

The excitement of being a paleontologist

by Aldo Rincon

Historia en Español

people01.jpgAldo looking for fossils at the Panama Canal expansion area. © Photo by Gary Liljegren.

“Aldo is an integral part of the PCP-PIRE. He has been a field collector extraordinaire in the Canal. From his tireless efforts, Aldo has found many of the most exciting fossil vertebrate discoveries. Since coming to UF as a graduate student, Aldo now is one of the intellectual leaders of the PCP-PIRE as demonstrated by two major papers on respectively, camels and anthracotheres from the Canal, recently accepted to the international peer-reviewed Journal of Vertebrate Paleontology. During his graduate studies at UF, Aldo has been supported by funds provided by the UF Office of Research and teaching assistantships in the Department of Geological Sciences.”

Bruce J. MacFadden, PCP PIRE PI/PD

Being a vertebrate paleontologist is more than a profession to me; it represents a personal goal engraved in my soul since I was a child when I used to spend short field seasons with my grandfather. Since my teen years I have experienced the joy of collecting fossils. Nevertheless, my first professional job was not related to Paleontology, but with the oil and coal industry. Working as a junior geologist taught me the many procedures required for successful fieldwork. Through this training I was able to challenge my geological background with different field methodologies (sedimentology, micropaleontology, invertebrate paleontology and structural geology).

My paleontological experience started almost five years ago as STRI intern. I had the opportunity to work with Carlos Jaramillo and Camilo Montes on Miocene fossil vertebrates from Panama, which confirmed my passion for this specific field. Since 2007, I have been participating in the salvage of thousands of fossil specimens from my native country Colombia, as well as Panama, Canada and the U.S. All these experiences have strengthened my desire to continue working in paleontology. Fortunately for me, I have had the opportunity to work with what I like the most: fossil mammals. The activities along the Canal led me to discover the oldest fossil mammals from the Gaillard Cut during 2008—the Las Cascadas fossil assemblage. This new fauna became later my research topic. First it was the basis for my Masters, but it now represents the bulk of my research as PhD student at UF.

As a trained field geologist, I have been working on different projects led by the FLMNH and the Smithsonian Tropical Research Institute-STRI. These projects had different objectives (reptiles, mammals, dinosaurs, sharks, etc.) and gave me the opportunity to see different points of view and the relationships between geology and paleontology. Currently I'm an active member of the PCP-PIRE, a project which I deeply care for. As product of my research (under the advice of Jonathan Bloch and others PCP-PIRE Principal Investigators), I have successfully described some new early Miocene fossil ungulates from the Gaillard Cut (Panama Canal area). Being part of this project has encouraged me to realize that dedication and motivation are the main sources to achieve my dream of becoming a paleontologist.

When I moved to Panama from Colombia, and later to Florida, I faced the reality of paleontology and the excitement of the science world. It was a very challenging experience, but not difficult enough to overcome my desire of becoming paleontologist and drive myself to design my own research. During the last two years, I managed to be a part-time collector while working on my non-geological skills (biology, anatomy, etc). It was during my first year at UF, that I understood the importance of the geological background for any paleontological academic performance; it has given me the opportunity to achieve an immeasurable experience that will substantially improve my academic preparedness to face new paleontological projects.

 

 

Historia en Español

La emoción de ser un paleontólogo

Por Aldo Rincón

people01.jpgAldo en busca de fósiles en la zona de ampliación del Canal de Panamá. © Foto por Gary Liljegren.

“Aldo es parte integral del PCP-PIRE. Ha sido un extraordinario colector en el Canal y gracias a sus incansables esfuerzos, ha realizado muchos de los descubrimientos de fósiles de vertebrados mas emocionantes. Desde su llegada a UF como estudiante de posgrado, Aldo es ahora uno de los lideres intelectuales del PCP-PIRE como lo demuestran dos importantes publicaciones, en camellos y antracotéridos del Canal, las cuales fueron recientemente aceptadas en la revista científica “Journal of Vertebrate Paleontology”. Durante sus estudios de posgrado, Aldo ha estado financiado con fondos de la Oficina de Investigación de UF y por asistencias en el Departamento de Ciencias Geológicas”.

Bruce MacFadden, PCP PIRE PI/PD

Ser un paleontólogo de vertebrados es mas que una profesión para mí. Representa una meta personal grabada en mi alma desde que era un niño, cuando solía pasar temporadas cortas en campo con mi abuelo. Desde mis años de adolescencia he experimentado la alegría de colectar fósiles. Sin embargo, mi primer trabajo profesional no estaba relacionado con la paleontología, sino con las industrias del petróleo y el carbón. El trabajo como geólogo junior me enseñó los procedimientos necesarios para lograr un trabajo de campo exitoso. A través de este entrenamiento pude enriquecer mi formación geológica con diferentes metodologías de campo (sedimentología, micropaleontología, paleontología de invertebrados y geología estructural).

Mi experiencia paleontológica empezó hace casi cinco años como pasante en STRI. Allí tuve la oportunidad de trabajar con Carlos Jaramillo y Camilo Montes en vertebrados fósiles del Mioceno de Panamá, lo que confirmó mi pasión por esta área. Desde el 2007 he participado en el rescate de miles de especímenes fósiles de mi país de origen Colombia, así como de Panamá, Canadá y Estados Unidos. Todas estas experiencias han fortalecido mi deseo de seguir trabajando en paleontología. Afortunadamente para mí he tenido la oportunidad de trabajar en lo que más me gusta: mamíferos fósiles. Las actividades en el Canal me llevaron a descubrir los mamíferos fósiles más antiguos del Corte Gaillard en el 2008: “Las Cascadas fossil assemblage”. Esta nueva fauna se convirtió más adelante en mi tema de investigación. Primero fue la base de mi maestría y ahora representa la mayor parte de mi investigación como estudiante de doctorado en UF.

Como geólogo de campo, he trabajado en diferentes proyectos liderados por el Museo de Historia Natural de la Florida y el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales-STRI. Estos proyectos tenían objetivos diferentes (reptiles, mamíferos, dinosaurios, tiburones, etc.) y me dieron la oportunidad de ver diferentes puntos de vista y las relaciones entre geología y paleontología. Actualmente soy integrante activo del PCP-PIRE, un proyecto muy importante para mí. Como producto de mi investigación (bajo la supervisión de Jonathan Bloch y otros investigadores principales del PCP-PIRE), he descrito exitosamente algunos de los nuevos ungulados fósiles del Mioceno del Corte Gaillard (área del Canal de Panamá). Ser parte de este proyecto me ha hecho entender que la dedicación y la motivación son las principales fuentes para lograr mi sueño de ser un paleontólogo.

Cuando me mudé de Colombia a Panamá, y luego a la Florida, enfrenté la realidad de la paleontología y la emoción del mundo de la ciencia. Fue una experiencia desafiante pero no lo suficientemente difícil como para superar mi deseo de ser un paleontólogo y realizar mi propia investigación. Durante los últimos dos años, logré ser colector de medio tiempo mientras trabajaba en mis habilidades no geológicas (biología, anatomía, etc.). Fue durante mi primer año en UF, que entendí la importancia de la formación geológica para cualquier desempeño académico en paleontología. Esto me ha dado la oportunidad de acumular una experiencia enorme que mejorará sustancialmente mi preparación académica para poder enfrentar nuevos proyectos paleontológicos.

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