Volume 2, Number 8 (October 2012) | People

Understanding past geography

By Camilo Montes

Historia en Español

people08.jpgCamilo Montes is a faculty member at Universidad de los Andes, Bogota. © Photo by Antonio García-Casco.

I was born in Bogotá, studied Geology at the Universidad Nacional de Colombia, and continued my education in the University of Tennessee, Knoxville, in the Appalachians. I then worked at the IFP in Paris and Cerrejón Coal mine in Colombia. Research called me back, and I spent 3 years as self-appointed director of the Panamá Geology Project, where under the umbrella of the CTPA of the Smithsonian Tropical Research, I assembled a team of scientists to study the evolution of the Isthmus. Finally, I joined the new Geosciences Department at Los Andes University in 2012.

My research deals with deformation at all scales, but in the past few years I have become more preoccupied with crustal-scale deformation processes, trying to understand how current plate configurations evolved through time. Of particular interest to me now is the plate configuration along the trailing edge of the Caribbean Plate, where Central America meets South America. This is where my research has overlapped with PCP PIRE's main goals: I would like to know what was the paleogeography of northwestern South America and the Caribbean 50 million years ago, and when the interaction with the Central American arc began. The answers to these tectonic questions are at the core of PIRE's scientific quest. Is the distribution of organisms a function of paleogeography-tectonics? Or is it unrelated and more dependent on other factors such as climate or vegetation?

Even though in the past three years we have come up with a wealth of new information in areas where almost no modern geological information was available, there is a lot to be done on both sides of the tectonic divide. Now in Andes University in Bogotá, I am hoping to channel student interestin this problem and add more hard data to this information-starved part of the world.

The tools my colleagues and I use are all anchored on basic geologic mapping. Tools such as zircon geochronology, paleomagnetism, low temperature thermochronology, geochemistry and integrated provenance analyses, all provide clues to interpret geologic map deformation patterns. Only a multi-technique approach, and a diverse group of scientists, such as the group currently assembled under the PIRE's umbrella, will be able to move forward to find answers to these questions.

 

Historia en Español

Entendiendo la geografia del pasado

Por Camilo Montes

people08.jpgCamilo Montes es un miembro de la facultad en la Universidad de los Andes, Bogotá. © Foto por Antonio García-Casco.

Nací en Bogotá, estudié Geología en la Universidad Nacional de Colombia y continué mi educación en la Universidad de Tennessee, Knoxville, en los Apalaches. Luego trabajé en el IFP en París y en la mina del Cerrejón en Colombia. La investigación me volvió a llamar y pasé 3 años como director del Proyecto de Geología de Panamá, donde en el CTPA del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, reuní a un equipo de científicos para estudiar la evolución del Istmo. Por último, me uní al nuevo Departamento de Geociencias de la Universidad de los Andes en el 2012.

Mi investigación aborda la deformación en todas las escalas, pero en los últimos años he estado más preocupado por los procesos de deformación a escala cortical, tratando de entender cómo la configuración de las placas actuales ha evolucionado a través del tiempo. Es de particular interés para mí la configuración de las placas a lo largo del borde posterior de la Placa del Caribe, donde América Central se encuentra con América del Sur. Aquí es donde mi investigación se traslapa con los objetivos principales del PCP PIRE: Me gustaría saber cuál fue la paleogeografía del noroeste de América del Sur y del Caribe hace 50 millones de años, y cuándo empezó la interacción con el arco de Centro América. Las respuestas a estas preguntas de tectónica están en el centro de la búsqueda científica del PCP PIRE. ¿La distribución de los organismos es función de la paleogeografía-tectónica? ¿O no está relacionada y depende más de otros factores, como el clima o la vegetación?

A pesar de que en los últimos tres años hemos obtenido una gran cantidad de información nueva en áreas en las que casi no había información geológica moderna, hay mucho por hacer en ambos lados de la división tectónica. Ahora en la Universidad de los Andes en Bogotá, espero canalizar los intereses de los estudiantes hacia este problema y añadir más datos a esta parte del mundo con falta de información.

Las herramientas que mis colegas y yo utilizamos están apoyadas en cartografía geológica básica. Herramientas como geocronología, paleomagnetismo, termocronología de baja temperatura, geoquímica y análisis integrados de procedencia, proporcionan pistas para interpretar patrones de deformación del mapa geológico. Sólo un enfoque con múltiples técnicas y un grupo diverso de científicos, como el que actualmente esta reunido bajo el paraguas del PIRE, podrá contribuir para encontrar las respuestas a estas preguntas.

Back to eNewsletters

Sign-up to receive PCP PIRE news