Volume 4, Number 03 (April 2014) | International

Visiting the Quebrada Honda Marsupials

By Catalina Suarez Gomez | La Plata Museum, Argentina

Historia en Español

CatalinaSuarezGomezInternational0403.jpgCatalina Suarez Gomez in La Tatacoa Desert, Colombia. The fossils of La Venta association come from outcrops located here.  Photo courtesy of Catalina Suarez Gomez.

I am a Colombian geologist. I was an intern at the Smithsonian Tropical Research Institute (STRI) in 2009. I worked collecting fossils along the Panama Canal and then in Colombia. I am currently developing my doctoral studies in Paleontology at the Universidad Nacional de La Plata (La Plata Museum), in Argentina. I am working on the South American Metatherian associations of the Laventan SALMA, especially La Venta in Colombia. My thesis will include a review of the taxonomy, phylogeny and paleobiology of the La Venta Metatherian association.

The extinct mammal association recovered from middle Miocene levels of La Venta, in Colombia, is one of the most diverse known for the tropical Neogene of South America. It is also an important reference for the study of many extant mammal lineages. The fossils of this association allowed the paleontologists to propose a new chronostratigraphic/biostratigraphic unit: the Laventan Stage/Age (South American Land Mammal Age). The Laventan Age does not have any chronological correlate in the Neogene sequence of southern South America. Only recently, the mid-latitude fauna from Quebrada Honda in Bolivia has been referred to the Laventan Age. This is one of the best sampled middle Miocene South American faunas.

La Venta fossil association includes Eutheria and Metatheria mammals. The Metatheria (“metatherians”) is a group of nonplacental mammals that includes the clade Marsupialia (“marsupials”). Well known living representatives of the Marsupialia clade include kangaroos, the Tasmanian devil and opossums. Marsupials are also well represented in the fossil record, including many extinct species. The marsupial fauna of La Venta is represented by four orders and at least twelve species.

International0403_Cladosictis.jpgA cast of a marsupial fossil from Quebrada Honda (Bolivia), stored in the Vertebrate Paleontology Collections at FLMNH. The specimen of the family Borhyaenidae preserves a fragment of the maxilla with two molars. Photo courtesy of Catalina Suarez Gomez.

Although my doctoral project is centered on the review of the metatherians exhumed from the La Venta mammal-bearing levels, it is important to include information about other South American associations from the same age and higher latitudes (such as Patagonia and Bolivia), in order to formulate hypotheses about the Miocene radiation of the inter-tropical metatherians of South America. In this way, my research could finally frame the Neogene evolution of South American inter-tropical metatherians into a biogeographic context. That is why my research project includes comparisons with the Quebrada Honda association.

The Vertebrate Paleontology Collections at the Florida Museum of Natural History is a repository for the fossil fauna from Quebrada Honda, including some metatherian specimens. For this reason, I was visiting the collections during a few days in April 2014, in order to observe these important materials. This visit represents an important contribution to my thesis project.


Historia en Español

Visitando a los marsupials de Quebrada Honda

Por Catalina Suarez Gomez | Universidad Nacional de La Plata, Argentina

CatalinaSuarezGomezInternational0403.jpgCatalina Suarez Gomez en el Desierto de La Tatacoa, en Colombia. Los fósiles de la asociación de La Venta provienen de afloramientos localizados allí.

Soy una geóloga colombiana. Fui pasante en el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) desde el año 2009. Trabajé colectando fósiles a lo largo del Canal de Panamá y en Colombia. Actualmente hago mi doctorado en Paleontología en la Universidad Nacional de La Plata (Museo de La Plata), en Argentina. Estudio las asociaciones de metaterios suramericanos del Laventense, especialmente la de La Venta, en Colombia. Mi tesis incluirá una revisión de la taxonomía, filogenia y paleobiología de esta asociación.

La asociación de mamíferos extintos proveniente de rocas del Mioceno medio de La Venta, en Colombia, es una de las más diversas conocidas para el Neógeno tropical de América del Sur. Además, es una referencia importante para el estudio de muchos linajes extintos de mamíferos. Los fósiles de esta asociación permitieron a los paleontólogos proponer una nueva unidad cronoestratigráfica/bioestratigráfica: el piso/edad Laventense, que corresponde a una edad mamífero de América del Sur (SALMA, del inglés South American Land Mammal Age). El Laventense no tiene correlación cronológica alguna en la secuencia del Neógeno del Sur de Sudamérica. Sin embargo, recientemente la fauna de latitudes medias de Quebrada Honda, en Bolivia, fue referida a esta edad. Esta fauna es una de las mejores muestreadas para el Mioceno medio de América del Sur.

La asociación fósil de La Venta incluye mamíferos Eutheria y Metatheria. Los Metatheria (“metaterios”) son un grupo de mamíferos no placentarios, dentro del cual se encuentra incluido el clado Marsupialia (“marsupiales”). Los marsupiales son bien conocidos por representantes actuales como canguros, el demonio de Tasmania y las zarigüeyas (llamadas “comadrejas” en algunos países de América del Sur). También están bien representados en el registro fósil, incluyendo muchas especies extintas. La fauna de marsupiales de La Venta está representada por cuatro órdenes y al menos 12 especies.

International0403_Cladosictis.jpgMolde de un marsupial fósil de Quebrada Honda (Bolivia), almacenado en la Colección de Paleontología de Vertebrados del FLMNH. Este espécimen de la familia Borhyaenidae preserva un fragmento de maxilar con dos molares. Foto cortesía de Catalina Suárez Gómez.

A pesar de que mi proyecto de doctorado se centra en la revisión de los metaterios de La Venta, es importante incluir información acerca de otras asociaciones suramericanas de la misma edad y de latitudes más altas (como Patagonia y Bolivia). Esto con el fin de formular hipótesis acerca de la radiación de los metaterios intertropicales durante el Mioceno en América del Sur y poder situar la evolución Neógena de estos metaterios dentro de un contexto biogeográfico. Es por eso que mi proyecto de investigación incluye comparaciones con la asociación de metaterios de Quebrada Honda.

La colección de Paleontología de Vertebrados en el Museo de Historia Natural de Florida es repositorio de la fauna fósil de Quebrada Honda, e incluye algunos especímenes de Metatheria. Por esta razón, estuve visitando esta colección durante algunos días en Abril de 2014, con el fin de observar dichos materiales. Esta visita representa una importante contribución para mi proyecto de tesis.

 

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