Volume 2, Number 4 (May 2012) | Education

Teachers from Panama Teach Us the Importance of Public Outreach

By Catalina Pimiento

Historia en Español

education04.jpgSchool teachers visited the Gatun Formation in a field trip led by Catalina Pimiento, PCP-PIRE grad student. © Photo by Gabriel Thomas.

More than 50 school teachers from different provinces of Panama gathered at Galeta Marine Laboratory on April 16 - 27, to participate in the fifth course on tropical marine and coastal ecosystems organized by STRI and the Ministry of Education of Panama. The course focused on the biology and ecology of coral reefs, sea grass beds, mangrove forests, wetlands and the creatures that inhabit these ecosystems. Instructors were researchers and fellows from STRI who were invited to give an introductory talk about one of the initial topics of the course: The rise of the Panama isthmus. I prepared a basic presentation about the environment and the organisms that lived before and after the formation of the isthmus. I also included the different theories that explain how the isthmus formed, and let's be honest, I also talked about Megalodon. I was amazed by the teachers’ reactions. Most of this content was completely new to them; hence, they were very enthusiastic, willing to learn and had all sorts of questions.

After the talk, we went to the field to see the remains of the environment and organisms we discussed in the classroom. Teachers were transported to the site (San Judas, Gatun Formation) in a traditional Diablo Rojo. When we arrived, I gave a short introduction about this site and asked them to imagine themselves swimming in the ancient seaway while prospecting the area. They were divided in small groups and had a field guide www.flmnh.ufl.edu/panama-pire/Field_Key_Fossils_Gatun.pdf to identify the organisms. All of them were surprised by the huge diversity of invertebrates. They collected all kinds of shells and asked very interesting questions such as why are there so many fossils here, why Turritella are so abundant and if it is possible to know how deep was the ocean based on fossils.

They were also interested in finding a Megalodon tooth, of course. Fortunately, two of them found specimens. Although incomplete, the specimens were quite large and that was very rewarding. At the end of the day, they returned to Galeta and worked on a class activity for their students based on what they learned. This experience was completely new for me. I always thought that reaching out kids—the future—was the most important broader impact one could make. After this activity I realized that teachers are oftentimes too far apart from scientists. Teachers do not have ready access to current scientific information and scholarly format makes it harder for them to connect with their teaching. Reaching out science teachers is extremely important; they are the ones delivering information directly to our kids and at the end of the day, the ones who can make a difference in their lives.

 

Historia en Español

Profesores de Panamá nos enseñan sobre la importancia de la divulgación pública

Por Catalina Pimiento

education04.jpgLos maestros de escuela visitaron la Formación Gatún, en un viaje de campo liderado por Catalina Pimiento, PCP-PIRE estudiante de posgrado. © Foto: Gabriel Thomas.

Del 16 al 27 de Abril, más de 50 profesores de escuelas de diferentes provincias de Panamá, se reunieron en el Centro Marino Punta Galeta, para participar en el V seminario sobre ecosistemas marinos y costeros para educadores de la República de Panamá. El curso se enfoca en la biología y ecología de arrecifes de coral, pastos marinos, manglares, humedales y todas las criaturas que viven en estos ecosistemas. Los instructores son investigadores y fellows de STRI. El curso está dividido en capítulos. Uno de los primeros capítulos fue sobre el surgimiento del Istmo de Panamá al que fui invitada a dar una charla introductoria sobre este tema. Preparé una presentación básica sobre el ambiente y los organismos pre y post istmo, las teorías sobre el surgimiento del mismo, y a quién trato de engañar, también hablé sobre Megalodón. Quedé impresionada con la reacción de los profesores. Para la mayoría de ellos, esta información era completamente nueva, de manera que estaban muy entusiasmados, con ganas de aprender y tenían toda clase de preguntas.

Después de la charla, fuimos al campo con el objetivo de ver los restos del ambiente y los organismos que discutimos en el salón de clases. Los profesores fueron transportados en un tradicional "Diablo Rojo". Al llegar, les di una corta introducción sobre el sitio (San Judas, Formación Gatun) y les pedí que mientras caminaban el área, se imaginaran nadando en el paso oceánico ancestral que allí existía. Los maestros fueron divididos en pequeños grupos, cada uno con una guía de campo www.flmnh.ufl.edu/panama-pire/Field_Key_Fossils_Gatun.pdf para identificar los organismos. Todos estaban impresionados con la gran diversidad de invertebrados. Colectaron toda clase de conchas y se preguntaron cosas muy interesantes como por ejemplo por qué había tantos fósiles en ese lugar, por qué las Turritelas son tan abundantes y si es posible saber la profundidad del océano basándose en los fósiles.

También estaban interesados en encontrar un diente de Megalodón por supuesto. Afortunadamente, dos profesores encontraron especímenes. Aunque estaban incompletos, eran algo grandes, lo cual fue muy gratificante para ellos. Al final del día, los profesores regresaron a Galeta y trabajaron en una actividad para sus estudiantes donde pondrían en practica lo aprendido.

Esta experiencia fue completamente nueva para mi. Siempre pensé que difundir el conocimiento a niños -el futuro-, sería el impacto social más importante que uno podría hacer. Después de esta actividad, me di cuenta que muchas veces los profesores de colegios están muy apartados de los científicos. Eso es porque la información que producen los académicos no es de fácil acceso y el formato en el que están escritos hace difícil la conexión con lo que están enseñando. Difundir el conocimiento a los maestros de ciencia es extremadamente importante, ellos son los que transmiten la información a nuestros niños y al final de cuentas, los que harían la diferencia en sus vidas.

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